GRUPO HEUREMA. EDUCACIÓN SECUNDARIA

ENSEÑANZA DE LA FÍSICA Y LA QUÍMICA

sección: ORÍGENES
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LA PRIMERA HERRAMIENTA: EL ORIGEN DEL NOMBRE DEL SILICIO

      Es evidente que la primera herramienta empleada por el hombre primitivo fue el pedernal; en latín SÍLEX-SILICIS. Acompaña al hombre en su evolución y civilización. Manipulada por él va a moldear su mano diferenciándola de  la de los primates, así la presión selectiva derivada de su uso favorecerá la formación de un pulgar grande, y de un área cortical capaz de recibir las sensaciones provenientes de aquél, controlando su actividad. De esta forma el pulgar humano mucho más sensible, fuerte y hábil, es muy diferente del del simio. Una vez que el sílex fue reemplazado por el metal en funciones bélicas y como herramienta, sigue acompañándolo en las civilizaciones primitivas de Egipto y Babilonia, a través del vidrio, que ya se preparaba 3000 años antes de Cristo con arena, natron y cal.

 

     Hasta el siglo XIX se creyó que la sílice  era un elemento químico, esto es, una sustancia simple no descomponible. Lavoisier  en la primera clasificación de sustancias simples que da en su tratado elemental de Química, publicado en 1789, así la considera y sólo en 1823, Berzelius , el Apadre@ de los símbolos de los elementos químicos actuales, consigue aislar al elemento, reduciendo el hexafluoruro de silicio y potasio, con potasio. Será T.Thomson el que en 1831 lo bautice como SILICON, derivado del de la  sílice con el sufijo ON, por similitud con el carbono y con el boro (CARBON Y BORON). Pero )Es originalmente latino el SÍLEX-SILICIS?

 

     La primera acepción aparece en la Historia Natural de Plinio , del siglo I d. C. aplicada al pedernal, junto con términos como SIL y  SILICES [1] , que hacían referencia a determinadas tierras. Dado que la Historia Natural de Plinio fue escrita a partir de fichas que iba cubriendo en función de las observaciones realizadas en sus viajes por los pueblos del imperio romano, cabe esperar que estos nombres fueran de uso normal en otras culturas que no tuvieran el latín como raíz primaria. Tenemos que el SÍLEX latino, pedernal de aristas cortantes, se asemeja especialmente a voces como  SKIL/ SIKIL, cuya transformación por metátesis en SILIK dió SILIS. En griego existía el término SKUROS (σκϋρoς), que hacía referencia a unos fragmentos de piedra; un camino empedrado era SKUROTA (σκυρoτα) .

 

    

     Del por qué el silicio y escribir tienen el mismo origen

 

     La raíz SK/SKER indoeuropea, protoidioma de la mayoría de las lenguas europeas, se aplica a la acción de cortar, raspar e incluso cavar. Así, en eslavo SCYBO hace referencia al hacha. Este instrumento es  SEKERA, SIEKIERA y SJEKIRA, en bohemio, polaco y serbocroata respectivamente. En lituano ISKALTI es cortar y SKOBTI significa raspar, que en gótico sería SKEBH y SKOBH,  en celta SKER y SKOR, y en viejo noruego, en sueco y en danés, respectivamente SKERA, SKOERE y SKÄRA. El mismo concepto en Británico es SKEJA, en viejo inglés SCERAN e incluso en Bohemio es SEKATI. En persa SIKAFAD es: él corta y  antiguamente cortar era KALTI. Recordemos que en griego, sin más, SKAFOS (σκαnoς) significa grabar, profundizar y en latín SECARE es cortar. Algo para cortar es en lituano, SKUSTI. A veces encontramos una metátesis, con permutación de consonantes, así, navaja en sánscrito es KSURA. Curiosamente, en islandés la falda femenina es SKYRTA, que en danés es SKØRT, y en nor irlandés SCIORTA, derivado de la misma raíz; su origen está en el de la falda, que se produce a través de las costumbres minoicas, cortando las túnicas griegas.

 

     )Tenemos en español palabras de referencia que refuercen esa idea? Evidentemente, seccionar es cortar, dividir. El escote de nuestro traje, es un corte que se hace en el vestido. La escultura es un arte que se basa en moldear y desbastar una determinada materia prima; piedra, hasta hacerla adquirir un significado o forma. El artista, el escultor, se nombra igual en español que en ruso (SKULPTOR). Un escoplo y una escofina en castellano son herramientas que sirven para cortar y rascar. Escribir, originalmente era grabar con algo puntiagudo. La esquina de algo derivaría remotamente del alemán antiguo SKENA, con el significado de arista, saliente. Tanto los escollos como las montañas escarpadas tienen relación con la misma idea y raíz. Los estudios estadísticos efectuados sobre restos paleolíticos de pedernal han demostrado que los más numerosos corresponden a herramientas de usos más corrientes como preparar la comida, separar la piel de la carne del animal cazado y escarbar, por delante de las hachas y otros instrumentos empleados para cazar; o sea que predomina el uso como herramienta a su manejo como arma.

 

         La idea de corte se extiende también a  los topónimos característicos, en zonas no especialmente latinas o latinizadas, como el norte de Asturias, Cantabria  e incluso Galicia. Allí, son bastantes comunes nombres de pueblos como Escobio y Sobrescobio; lo característico de todos ellos es estar situados en o cerca de cortes y gargantas de ríos. Pero no solamente en España; en Estados Unidos existe Scobey, pueblo de una reserva india, en el margen del río Poplar al pie de un acantilado. En la antigua URSS aparece Skobelev que se caracteriza fundamentalmente por estar en una gran depresión, en el río Syrdaria, al pie de la cadena montañosa Altay que se eleva en paredes casi verticales mil metros por encima del pueblo. La idea de corte en el terreno aparece en el avéstico SCAND y SKÆNDA, con sustantivo SCINDEYA, por eso en irlandés el concepto  de  hendidura o grieta, es  SCANDAIN. Hacer un surco, una hendidura, es en avéstico y sánscrito respectivamente KARSU y KARSA, y hender o dividir es SKELTI en  lituano mientras que en letón es SK'ELT, aunque en ruso es SCEPAT. Algo agudo es en danés, SKARP, tal como el español ESCARPADO.   Estos argumentos nos dan pie a suponer que la idea de instrumento cortante esté en el significado del SÍLEX latino, padre de nuestro silicio, y que su abuelo y origen de la dinastía, sea el SKLIK indoeuropeo.

         No parece  tener sentido el atribuir un origen onomatopéyico al término SÍLEX, basándose en el ruido al ser rozado para producir chispas, aplicación que también le valió el nombre, en las lenguas de los pueblos primitivos de PIEDRA DE FUEGO. Igualmente su aplicación para producir vidrio hizo que incluso fuera llamado TIERRA VITRIFICABLE.

La sílice en alemán también se denomina KIESSEL, derivado de KIES. Es curioso que esta raíz KS, es exactamente la inversa de SK, con el significado antes mencionado. En los ideogramas chinos, se emplea el radical representativo de roca y uno fonético a partir de esta denominación alemana, posiblemente por influencia japonesa, de esa forma se nombra KUEI. Actualmente en japonés es KEI SEKI  (SEKI es piedra).

 

¿Cuál es el fundamento químico del nombre? 

Hemos visto que el nombre del silicio, deriva de la sílice, referido al pedernal, originariamente de la raíz indoeuropea SKR/SKIL, que significa cortar. También hemos desarrollado y justificado las voces derivadas de las primeras aplicaciones de la sílice como herramienta, para cortar, cavar e incluso hacer fuego por fricción. Pero )por qué el pedernal tiene estas aplicaciones, que van a originar su nombre? Esto lo tiene que responder la química y la física. 

El pedernal es una variante amorfa de la sílice, pero aunque exteriormente no está cristalizada, internamente conserva estructuras tetraédricas de silicio tetracoordinado con el oxígeno, de tal forma que cada oxígeno hace de puente entre dos silicios. Los ángulos de enlace están cerca de los 109º, y el hombre, al romper la piedra, buscaba precisamente la formación de las agudas aristas cortantes que le pudieran servir. Naturalmente tenían que ser extremadamente duras, y eso lo consigue la unión  covalente tridimensional entre el silicio y el oxígeno, tal como lo hacen los átomos de carbono en el diamante, de estructura similar.

)Cómo consigue nuestro protagonista, primero el homo erectus desde hace 400.000 años y después el homo sapiens, estas aristas cortantes características de su uso en el paleolítico? Al principio fue por percusión directa, golpeándolo con cantos rodados de ríos, hasta que la fractura produjera las lascas u hojas cortantes. Más tarde usó la técnica de la percusión por yunque, esto es, sobre una piedra plana en el suelo. La técnica más refinada y moderna fue la percusión bipolar, que es un resumen de las dos anteriores.

)Por qué el hombre primitivo  produjo el fuego a partir del pedernal y la sílice? Precisamente por fricción. Las agudas aristas a nivel molecular, serán puntos de interacción y fricción. Así nació la piedra de la chispa. Primero actuó con la madera, la energía desprendida comunicada a la madera, hace que ésta alcance el punto de ignición y comience a arder.

 

Habría que escoger una madera de bajo punto de ignición, afilarla para conseguir un eje de giro, introducirla en un hueco realizado en madera más blanda  y girarla rápidamente para producir mucha energía de rozamiento en muy poco tiempo. Si al mismo tiempo soplaba, en presencia de ciertos hongos (Polyporus fomentarius), favorecía la producción de fuego. Después emplearía el eslabón, el pedernal y la yesca; que acompañaron al hombre hasta que se extendió la combustión del fósforo, en el siglo XVIII y se inventaron las cerillas.



[1] Plinio , en el tomo XXXIII, menciona que: AOccursant in utroque genere silices; hos igne et aceto rumpunt@.La idea que extiende, es que en el laboreo de las minas, fundamentalmente de plata, plomo y cobre, surgen barreras de piedras duras (SILICES), que tienen que reventar con fuego y vinagre. El término SIL, en cambio, es completamente diferente, pues surge como un colorante amarillo que aparece en las minas de plata y oro, conociéndose varias especies de sil.